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datacion absoluta

El gran progreso hacia la confección de una escala de tiempo absoluta se realizó cuando, por fin, se descubrió que la desintegración radiactiva tiene lugar a un ritmo constante. En 1907, el químico Bertram Boltwood (1870-1927), de la universidad de Yale, descubrió que la desintegración de minerales radiactivos se podía considerar un medidor adecuado del tiempo. Boltwood descubrió la relación regular que existe entre los productos de degradación y sus elementos generadores, y que ejemplares progresivamente más antiguos poseen cantidades crecientes de productos finales estables [8].

El concepto más útil en cronología radiológica es la noción de vida media, tiempo necesario para que la mitad de una cantidad dada de material se descomponga, o se desintegre, en producto radiogénico. La vida media del uranio-238, por ejemplo, es de 4.510 millones de años. Tras este lapso de tiempo, sólo queda la mitad de la cantidad de uranio original: el resto se ha transformado en una serie de isótopos radiactivos, que en su momento se desintegran y se convierten en el isótopo del plomo Pb-206. El torio-232 tiene una vida media aún más larga, de unos 14.100 millones de años; la del carbono-14 es de sólo 5.570 años.

La edad de una muestra de roca se deduce comparando la proporción de elementos de desintegración con el remanente de material madre. Entonces se usa la vida media conocida del elemento en cuestión para calcular la edad de la muestra. Esta técnica sólo ha llegado a ser utilizable desde la década de 1950, cuando se desarrollaron los espectrómetros de masas, instrumentos que pueden analizar y medir elementos en cantidades de sólo esca­sas millonésimas de gramo.

Él proceso de desintegración es sumamente complejo. La desintegración de átomos inestables es espontánea y nunca se ha pro­bado que esté afectada por condiciones ambientales físicas o químicas. Éste es uno de los pocos procesos de la Tierra de los que se puede suponer que han mantenido un ritmo constante en el transcurso del tiempo, convir­tiéndose así en un estándar ideal para hacer mediciones de edad absoluta.
La datación absoluta establece la edad de un ejemplar desde el momento en que cristalizó como mineral, y no del elemento como tal. Una vez cristalizado el mineral, queda fijada su composición química. Sus productos de degradación son consecuencia de la desintegración del elemento madre radiactivo.

 

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8 La desintegración de minerales radiactivos se usa como indicio de la edad de las rocas. En cuanto un isótopo radiactivo tal como el potasio 40 se forma en una roca, empieza a desintegrarse en elementos más estables, como calcio 40 y argón 40. Esta desintegración se produce a un ritmo fijo: el calcio 40 reduce a la mitad sus átomos originales en 1.300 millones de años. Es lo que se llama vida media del elemento, y tras cada 1.300 millones de años sucesivos se habrán desintegrado la mitad de los átomos restantes. La medida de la proporción de K40, Ca40 y A40 en una roca indicará, pues, su edad. Otros isótopos usados son: el uranio 238, con una vida media de 4.500 millones de años; el uranio 235, con 710 m. a., y el torio 232, con 14.000 millones.



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