¿Qué es el carbón?





Como el petróleo y el gas, el carbón es un material orgánico que se ha transformado lentamente por procesos biológicos y geológi­cos; pero, mientras el petróleo y el gas se componen principalmente de materia animal como el plancton, el carbón está constituido por restos vegetales. Los combustibles fósiles son parte del ciclo del carbono, que es básico para la vida en la Tierra. Probable­mente hay unas 50 veces más carbono alma­cenado en los combustibles fósiles que en toda la materia viva de la Tierra.

El carbón es una roca sedimentaría forma­da por carbono, agua y gases volátiles, con pequeñas cantidades de impurezas minerales que producen cenizas cuando se quema. Lo que origina los diferentes tipos de carbón y es responsable de su distinto poder calorífico es la variación en las proporciones de los com­ponentes presentes. El lignito contiene una alta proporción de agua (43%); por eso es de menor poder calorífico que la hulla o “carbón mineral”, la cual contiene sólo un 3% de agua En el otro extremo, la antracita es casi toda carbono (96 %) y apenas contie­ne agua ni volátiles. Es el de más alto valor calorífico, pero se inflama menos fácilmente que la hulla, que contiene una alta proporción de volátiles (32%). Las impurezas minerales presentes son sobre todo arcillas, cloruros y sulfuras. Estos últimos son especialmente molestos cuando arden, porque se oxidan y pasan a dióxido de azufre, que es uno de los principales causantes de la contaminación atmosférica.

La formación de carbón depende de que se dé un abundante crecimiento de plantas. Esta condición se cumplió en el Carbonífero (des­de hace 345 millones de años hasta hace 280 millones): extensas selvas pantanosas cubrían regiones bajas. La mayoría de los depósitos de carbón de interés comercial son de entonces, aunque los hay de casi todos los períodos de la escala geológica

formación del carbón

El proceso de forma­ción de carbón comienza con los restos vegetales [1]. La vegetación muerta en un ambiente pantanoso forma turba [4], primer estadio de la formación de carbón. Bajo el agua, las bacterias consumen una parte del oxígeno, del nitrógeno y del hidrógeno del material orgánico. Los restos acarreados y depositados por el agua forman un producto llamado carbón cannel [2]. La reunión de restos de algas en ambiente acuático forma el carbón boghead {3]. Si el material orgánico muerto queda cubierto de sedimentos, entonces el peso de éstos sobre la turba y la mayor tempe­ratura transforman la turba en lignito [5]. Al aumentar la profundidad, las condiciones de mayor presión y temperatura convierten el lignito en hulla [6] y, aumentando más, en antracita [7].

 

petroleo y gas natural

El petróleo y el gas natural son dos de los principales productos que actualmente se extraen del fondo marino. La tecnología de perforación del fondo del mar se ha desarrollado rápida­mente desde 1945 y en la actualidad un 20 % de la producción total mundial de petróleo procede de pozos situados en el mar.



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