glaciaciones 1





glaciaciones sucesivas

Los casquetes polares groenlandés y antártico son los últimos restos de una gla­ciación que, en latitudes medias, terminó hace unos 12.000 años. Ya los primeros geólogos observaron rasgos característicos de esta gla­ciación, como enormes montones de sedimentos o terrenos de acarreo, bloques erráticos, terrazas fluviales y playas levantadas, pero los atribuyeron al Diluvio bíblico (eran depósitos “diluviales”). Sólo a mediados del siglo XIX se empezó a aceptar de forma generalizada la glaciación.

Durante los últimos dos millones de años ha habido 5 avances de los hielos y 5 retrocesos, el último de los cuales es el período ac­tual, el Holoceno [1].

Extensas placas de hielo cubrían los conti­nentes del hemisferio Norte. La mayor parte de las Islas Británicas, el Mar del Norte, Holanda, el norte de Alemania y Rusia formaban parte de un casquete polar centrado sobre Escandinavia y el Báltico, mientras que de los Alpes y los Pirineos bajaban glaciares de montaña. Siberia y Kamchatka y las montañas situadas más al sur sufrieron la glacia­ción. En Norteamérica, el casquete llegaba a Montana, Illinois y New Jersey, y en las Rocosas había glaciares de montaña de gran extensión. Había también una placa de hielo sobre Argentina, hasta una latitud de 40° S, y grandes glaciares en los Andes. Un casquete glaciar cubría Nueva Zelanda.

La cronología de los períodos de avance y retroceso glacial se establece mediante el es­tudio de los sedimentos lacustres periglaciares (que forman capas anuales llamadas varvas), del polen fósil de plantas (que indica las con­diciones climáticas), de suelos fósiles com­prendidos entre dos capas glaciares, y de playas antiguas y terrazas fluviales que indican la altura del nivel del mar en distintos mo­mentos. Otras técnicas de datación incluyen los isótopos radiactivos y los anillos de los árboles. Los microfósiles de los sedimentos oceánicos profundos y la proporción de isó­topos de oxígeno en fósiles marinos nos pro­porcionan pistas para conocer las temperaturas que entonces prevalecían.
Depósitos glaciares y rocas pulimentadas y estriadas por el hielo se han identificado tam­bién en formaciones geológicas más antiguas, lo que ha permitido deducir la existencia de anteriores glaciaciones. Se conocen tres del fi­nal del Precámbrico (hace 940, 770 y 615 millones de años), una del Devónico (hace 400 millones de años) y una del Permo-Carbonífero (hace 295 millones).

 

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1 El último período glacial, el Pleistoceno, estuvo formado por varios periodos de glaciación separados por periodos interglaciales de clima más suave. Los más antiguos indicios del avance de los glaciares fueron encontrados en Europa, en sedimentos de hace 2.500.000 años, que representan la fase glacial Donau. A ésta le siguió la Günz (equivalente al Nebraskiano del sistema americano), el Mindel (Kansasiano), el Riss (lllinoisiano) y los cuatro estadios glaciales del Würm (Wisconsiniano).



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