Las Plantas Medicinales





Plantas Medicinales y También Culinarias

plantas medicinales y culinarias Desde la antigüedad se han empleado hierbas y otras plantas en cocina, medicina y pre­paración de cosméticos; así lo testimonian las excavaciones arqueológicas en Grecia, Italia y las islas del Mediterráneo. Hipócrates (si­glo —v), el “padre de la medicina”, cultivaba unas 400 plantas y preparaba con ellas reme­dios medicinales que durante siglos fueron de uso corriente.

Es probable que el empleo de plantas con fines medicinales fuera posterior a su uso como condimento culinario. Quizá se descu­brió su aroma al echar restos de plantas en los hogares donde se cocinaba. Después es posible que se buscaran deliberadamente para dar con su aroma nuevos matices de sa­bor a la carne y al pescado asados. Más tar­de servirían también para disimular la carne o la caza de varios días que habían perdido su frescura.

Muchas de estas hierbas y plantas fueron introducidas en la mayor parte de Europa por los romanos, quienes a su vez las habían adoptado de los griegos. A algunas se les atri­buían poderes mágicos y se usaban con fines ceremoniales; a los emperadores romanos victoriosos se les representó llevando una corona de hojas de laurel. Las supersti­ciones en boga durante la Edad Media mante­nían que el hisopo y el ajo alejaban a las bru­jas; éstas añadían cocimientos de hierbas y plantas a sus brebajes. Los campesinos de al­gunas zonas remotas de Europa Oriental to­davía protegen sus casas de los malos espíri­tus y de los vampiros colgando ristras de ajos sobre las puertas de entrada. Incluso en la ac­tualidad hay gente civilizada que insiste en sembrar perejil  sólo el viernes santo y a la luz de una vela. Otros creen que trasplan­tar perejil trae mala suerte.

El cultivo de las plantas medicinales y su empleo llegó a ser una especialidad de los monasterios y los monjes cristianos. Las plantas se cultivaban por sus propiedades medicinales y, todavía en el siglo XVIII, los médicos dependían en gran medida de días para tratar las enfermedades. El famoso her­borista de Londres John Gerard (1545-1612) publicó en 1597 un enorme volumen que contenía una lista de miles de plantas con propiedades curativas. La importancia de las plantas en medicina ha disminuido, pero mu­chas de ellas todavía se utilizan en la prepara­ción de jabones, colonias, cremas cosméticas, lociones y tómeos cutáneos.

El apogeo de los jardines dedicados a la herbolaría tuvo lugar en el siglo XVI, cuando los ricos terratenientes proyectaban compli­cados jardines, cuyos parterres estaban deli­mitados por setos bajos de lavanda y boj. El promedio de plantas de un jardín herbolario del tipo del famoso jardín isabelino compren­día más de 50 variedades, unas cultivadas con fines culinarios y otras para medicinas bálsamos, sedantes y tónicos.

El siglo XIX vio declinar el uso y cultivo de hierbas y plantas, sobre todo en la Inglaterra victoríana, cuya cocina utilizó muy pocas hierbas, excepto el perejil, la salvia, el tomillo  y la menta. Gracias al de­sarrollo del turismo a mediados del siglo XX, mucha gente siente ahora mayor aprecio por las hierbas, pues ha probado comidas de otros países. Actualmente, las hierbas se em­plean cada vez con mayor profusión en la preparación de las comidas cotidianas.

El mejor aroma se obtiene de las plantas frescas, si bien las plantas secas tienen a me­nudo un sabor más fuerte y por ello deben utilizarse en menor cantidad. En algunos ca­sos, toda la esencia de una planta, en especial del perejil y del perifollo, se pierde cuando se deshidrata. El cocinero puede tener hierbas frescas siempre a mano, cultivándolas en una jardinera o incluso en macetas sobre el ante­pecho de la ventana soleada de la cocina. Al­gunas hierbas aromáticas, como el tomillo, el romero y el laurel, resisten una cocción pro­longada, pero otras, como el perifollo, el eneldo  y el hinojo, es mejor añadirlas en el último minuto, para que no pierdan sus cualidades aromáticas.



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