La historia del dinero





monedas Ya en el año 1100 a.C. circula­ban en China miniaturas de cuchi­llos de bronce, hachas y otras herra­mientas utilizadas para reemplazar las herramientas verdaderas que servían de medio de cambio. Las monedas hechas con una aleación de oro y plata aparecieron por primera vez en el año VI a.C. en el distrito de Lytfa, en Asia menor, que era en aquella época un importante país industrial y comercial. Este dinero era genuinamente dinero material, cuyo valor venía determinado por su contenido en metales preciosos. Las monedas proliferaron rápidamente en todos los países desarrollados del mundo. Tanto los monarcas como los aris­tócratas, las ciudades y las institu­ciones empezaron a acuñar dinero con su sello identificativo para certi­ficar la autenticidad del valor metáli­co de la moneda.

Algunas de las primeras mone­das tenían una composición muy es­table, como al reducir el contenido de metales pre­ciosos. Las monedas de baja calidad de bronce o cobre eran, de hecho, dinero fiduciario, cuyo valor depen­día principalmente del número de monedas de oro o de cobre por las que se podían intercambiar. Las mo­nedas de oro y plata solían circular fuera del país que las emitía, dado su valor intrínseco; así, el peso de pla­ta español, cuyo material provenía de las minas del Perú y de México, se convirtió en una moneda de uso corriente en la China a partir del si­glo XVI.

Una vez creadas, las monedas originaron un sistema monetario cu­yas características han permanecido, en esencia, constantes durante milenios; uno de los cambios que han perdurado fue la introducción, en las monedas europeas del siglo XVII, de las ranuras en los bordes con el fin de evitar que se limasen.

El papel moneda fue introducido por primera vez en la China hacia el siglo IX, como dinero en efectivo intercambiable por certificados emi­tidos para el gobierno de la dinastía Tang por los bancos privados. Res­paldado por la potente autoridad del Estado chino, este dinero conserva­ba su valor en todo el imperio, evi­tando así la necesidad de transportar la pesada plata. Convertido en mo­nopolio del Estado bajo la dinastía Song, el papel moneda ha sobrevivi­do durante toda la historia china a pesar de las perturbaciones causadas por los cambios políticos y de que la emisión del papel moneda no estaba respaldada ni por plata ni por otras reservas.

El problema de la depreciación hizo que a partir de entonces se man­tuviera la plata como patrón de cam­bio chino para las transacciones importantes. El papel moneda apare­ció por primera vez en Occidente en el siglo XVI, cuando se empezaron a emitir pagarés por parte de los bancos, para respaldar los depósitos mo­netarios de sus clientes.

Estos medios de cambio proliferaron y las autoridades coloniales francesas del Canadá utilizaban car­tas de juego firmadas por el gober­nador como promesa de pago desde 1685, ya que el envío de dinero des­de Francia era muy lento.

El papel moneda fue haciéndose popular a lo largo del siglo XVIII, pero seguía siendo dinero crediticio que se emitía para respaldar los depósitos de oro o plata. El dinero fiduciario, cuando surgió, era normalmente una medida de urgencia para tiempos de guerra, como los papiros (greenback) norteamericanos. Los bancos priva­dos fueron sustituidos paulatinamente por bancos centrales como autori­dades emisoras de papel moneda. A finales del siglo XIX, la caída del va­lor del oro acarreó la creación de un patrón oro internacional en el que todas las monedas podían intercambiarse por oro, y el valor del dinero (más que los precios) estaba fijado por la paridad de la moneda con el oro. Casi todos los gobiernos suspendieron la convertibilidad de sus monedas durante la Primera Guerra Mundial, perdiéndose todo interés por volver a introducir el patrón oro in­ternacional tras la gran depresión. Gran Bretaña abandonó el patrón oro en 1931, y la transformación de las monedas mundiales a dinero fi­duciario con valores fijados totalmen­te por la demanda del mercado cul­minó con el abandono de la vincula­ción del dólar estadounidense en 1971.



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