Edad de la tierra





El uranio, y su primo hermano el torio, no son los únicos elementos adecuados para la datación absoluta. El potasio-40, con una vida media de 1.300 millones de años, está presente en la corteza terrestre en cantidades medibles. Se degrada a argón-40, gas inerte que se encuentra libre en la atmósfera. La comparación de la proporción de estos dos elementos en la corteza y en el aire da una cifra de unos 4.600 millones de años como edad de la Tierra. Las rocas más antiguas de los grandes escudos precámbricos de Norte­américa, Groenlandia, África y Australia sólo dan una edad de unos 3.500 millones de años. La discrepancia entre las dos cifras es perfectamente lógica: antes de que en la cor­teza se pudiera formar un sistema de rocas importante, debió de transcurrir un largo período de enfriamiento. A pesar de todas es­tas técnicas actuales, para muchas rocas no es posible la datación absoluta.

 

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5 La edad de la Tierra es de 4.600 millones de años, pero sólo en los últimos 570 millones de años hubo vida animal y vegetal abundante. Los restos de fósiles de un período dado que se encuentran más extensa­mente distribuidos son fósiles indicadores y se usan para correlacionar formaciones rocosas dispersas de igual edad. La formación de montañas en la mayor parte de los casos tuvo lugar en períodos específicos de la escala del tiempo geológico.



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